Scoperta “superterra” ghiacciata: orbita attorno a una delle stelle più vicine al Sole

Una nuova importante scoperta astronomica è stata realizzata da un team di ricercatori degli Istituti di studi spaziali di Spagna e Catalogna, e da Guillem Anglada Escudé, dell’Università Queen Mary di Londra.

Si tratta di una “superterra” ghiacciata con una massa pari a circa tre volte quella del nostro pianeta. Orbita intorno alla stella di Barnard, la seconda più vicina al Sole dopo Alpha Centauri e distante sei anni luce, ed è inospitale.

La sua immagine è stata catturata da una rete di telescopi ed è stata mostrata sulla prestigiosa rivista Nature. I ricercatori si sono accorti della sua esistenza studiando le variazioni della luce emessa dalla sua stella. Il pianeta, più vicino alla sua stella di quanto la Terra lo sia al Sole, disturba infatti la stella madre provocando delle oscillazioni che ne fanno aumentare o diminuire la distanza dalla Terra. Cambia così la lunghezza d’onda della luce che la stella emette e che viene poi catturata dai telescopi.

Rappresentazione di un tramonto visto dalla superterra della stella Barnard.

Un fenomeno simile alle variazioni del suono di un’ambulanza che si avvicina o allontana, chiamato effetto Doppler. La superterra compie in 233 giorni un’orbita completa intorno alla stella Barnard, più piccola e antica del Sole, una nana rossa fredda che la illumina così debolmente che la sua energia è pari ad appena il 2% di quella che riceve la Terra dal Sole. Secondo le prime analisi, infatti, questo nuovo pianeta presenta una temperatura di -170 gradi, valore incompatibile con le condizioni di vita a cui siamo abituati. 


Articolo di Francesco Ladisa


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